اصطلاح انیمیشن از کلمه لاتین animation آمده است. انیمیشن در واقع فرآیندی است که نوعی تصور و خیال حرکت چیزهای بی جان ، طرح ها و مدل ها را ایجاد می کند.

با توجه به اصطلاح لاتین که از آن واژه انیمیشن سرچشمه گرفته است و به معنای احیا یا روح دادن است، می توان انیمیشن را به عنوان دادن روح به چیزهای بی جان ، یعنی نقاشی ها یا طرح ها طبقه بندی کرد.
با پیشرفت تکنولوژی، انیمیشن همچنان از ویژگی مهم بسیاری از برنامه های رایانه ای در دهه های گذشته بوده است. بنابراین یک نوع خاص از برنامه رایانه ای و به اصطلاح انیمیشن رایانه ای ایجاد شده است. انیمیشن رایانه ای به ایجاد تصاویر متحرک، با کمک رایانه اشاره دارد. در تمدن های باستان، انیمیشن اگرچه در حد مبتدی، اما برایشان شناخته شده بود، اما با توجه به اینکه ملل باستان با تکنیک ساخت تصاویر متحرک آشنایی نداشتند، لذا به صورت انیمیشنی که امروزه می شناسیم نیست. نمونه ای از انیمیشن های اولیه که مطمئنا انیمیشن به معنای امروزی این کلمه نیست، مربوط به پنج هزار سال پیش است، که نقاشی بر روی کاسه ای است که در کشور ایران پیدا شده است. پس از آن انیمیشن پیشرفت کرد، به خصوص در قرن نوزدهم که دستگاه های مخصوص انیمیشن اختراع شدند. امروز بحث در مورد اینکه چه کسی خالق واقعی اولین فیلم انیمیشن است وجود دارد، اما مشخص است که فعلا قدیمی ترین فیلم انیمیشن، به اصطلاح فریم به فریم، به اواخر قرن نوزدهم، به طور دقیق تر از سال ۱۸۹۹ باز می گردد.
آخرین انیمیشن که جایگاه بسیار مهمی را در دنیای مدرن به خود اختصاص داده است ، قطعا انیمیشن رایانه ای است. اعتقاد بر این است که پس از نمایش فیلم داستان اسباب بازی در سال ۱۹۹۵، انیمیشن یک توسعه واقعی را تجربه کرد. این فیلم اولین فیلم انیمیشنی است که دقیقا بر اساس انیمیشن رایانه ساخته شده است. انیمیشن رایانه ای معمولا شامل تکنیک دو بعدی (۲D) یا سه بعدی (۳D) است. و در واقع ، انیمیشن رایانه چیزی جز انیمیشن مورد استفاده در تلویزیون یا فیلم نیست. روش استفاده از این نوع انیمیشن بسیار ساده است، البته اگر توسط انیماتورهای حرفه ای انجام شود که برای کار با برنامه های مناسب آموزش دیده اند.
در واقع انیمیشن رایانه ای اشاره بر این دارد که انیماتور یک شخصیت خاص را از چندین بخش ایجاد می کند. سپس انیماتور مسیری را مشخص می کند که به وسیله آن هریک از این بخش ها را طی خواهد کرد، بدین صورت حرکت واقعی شبیه سازی می شود. برای این که این انیمیشن خوب باشد ، از بین تکنیک های بی شمار، مهمترین آن به اصطلاح تکنیک رندرینگ است که در نهایت مسئول خلق یک انیمیشن خاص می باشد.